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Viento solar convirtió a Marte en un planeta seco y frío

Las partículas expulsadas desde el Sol deshicieron lo que otrora fue una atmósfera gruesa parecida a la de la Tierra en Marte, dejando atrás un mundo seco y frío inhóspito para la vida, dijeron investigadores en un estudio divulgado ayer.

Hace unos 4 mil millones de años, cuando la vida comenzaba en la Tierra, Marte tenía también una atmósfera densa que mantenía templado y húmedo al planeta, según el estudio divulgado en la edición de esta semana de la publicación especializada Science.

Con el tiempo, las partículas del viento solar deshicieron la atmósfera, quedando solo una fina masa de gases alrededor del planeta, muestran las mediciones de una de las sondas de la NASA que orbitan Marte.

“La evidencia apunta al periodo entre 3 mil 700 millones de años atrás y 4 mil millones de años atrás, cuando a Marte le empezó a ir mal”, dijo por teléfono el investigador principal Bruce Jakosky de la Universidad de Colorado en Boulder.

Las condiciones en los primeros tiempos de Marte podrían haber permitido microbios, dijo Jakosky, pero a medida que desapareció la atmósfera, “se convirtió de un planeta húmedo en el que podía haber vida en la superficie al planeta frío y seco que vemos hoy”.

Los científicos no están seguros por qué la atmósfera de Marte se volvió vulnerable al viento solar, pero sospechan que tuvo que ver con la pérdida del campo magnético del planeta. La Tierra, en cambio, tiene un núcleo líquido que genera un escudo magnético que desvía el viento solar.

La investigación, patrocinada por la NASA, está basada en medidas del elemento químico argón en diferentes altitudes de la cada vez más fina atmósfera alrededor de Marte, que el satélite MAVEN ha estado analizando desde octubre de 2015.

Las mediciones muestran que Marte perdió el 66 por ciento de su argón desde que el planeta se formó hace unos 4 mil 600 millones de años. Jakosky y sus colegas hicieron una extrapolación de esa cifra para estimar la pérdida de otros gases atmosféricos, incluido vapor de agua. La atmósfera de Marte está dominada por dióxido de carbono.

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